Archivo mensual: noviembre 2013

¡Los límites los pones tú!

El límite entre lo imposible y lo posible está, en gran media, en la manera en la que vemos las cosas que no elegimos.

Después de duros momentos en la vida, lejos de rendirnos, debemos focalizar nuestros esfuerzos entre lo que nos diferencia y no pensar en lo que nos limita.

Tener siempre dos premisas presentes que pueden ayudarnos a sobreponernos a tantas situaciones difíciles a las que muchas veces nos obligan a enfrentarnos en la vida:

      La primera es que el talento necesita de entornos difíciles, complejos y adversos para poder desarrollarse al máximo. Si no es así, resulta prácticamente imposible que saquemos la mejor versión de nosotros mismos. En la comodidad no hay mejora nunca.

    La segunda es que no solo tenemos un talento, sino que a lo largo de la vida podemos encontrar nuestros diferentes talentos si somos capaces de mantenernos inquietos y en constante estado de búsqueda…. “siempre en movimiento”.  Cuando sabes mirar bien, el talento se hace visible. Pero debes estar preparado para encontrarlo en los lugares y situaciones más insospechadas y menos previsibles…..¡atrévete y reinvéntate!…..sé ave fénix.

“La gente te lo puede quitar todo excepto tu mente y tu corazón. Eso se lo tienes que dar tú. Yo decidí no dárselo y tú tampoco deberías hacerlo”. Nelson Mandela 

  Gracias Álvaro por tus alentadoras contribuciones

Preguntas y respuestas sobre algunos protagonistas de la historia de la química

Este post está extraído de uno de los blogs del profesor Bernardo Herradón, uno de los mejores divulgadores de ciencia de nuestro país. Espero que los disfruten tanto como yo:

http://educacionquimica.wordpress.com/2013/05/01/algunos-protagonistas-de-la-historia-de-la-quimica-en-preguntas-y-respuestas/

Con motivo del comienzo del curso de divulgación Los avances de la química y su impacto en la sociedad, planteé una serie de preguntas sobre personajes importantes de la historia de la química. Las respuestas se dieron en la sesión del día 17 de enero; la copia de esta conferencia se puede descargar aquí. A continuación se dan las respuestas a las 32 preguntas,

1) ¿Cual ha sido el químico más desafortunado de la historia? (No vale contestar “Lavoisier”).

Nicolas Leblanc. Su mala suerte tiene que ver con la síntesis de la sosa, la Revolución Francesa y los ingleses.

2) ¿Quién fue el primer químico de la historia? ¿Para qué sirvió la primera reacción química de la historia?

El hombre prehistórico. Fue capaz de controlar el fuego, lo que sirvió para obtener energía (calor y luz).

3) ¿Qué químico representa, como ningún otro, “las dos caras de la química”?

Fritz Haber. Su síntesis del amoniaco ha servido para producir alimentos suficientes, pero también para obtener explosivos con fines bélicos. Trabajó en armas química durante la Primera Guerra Mundial.

4) ¿Por qué Faraday, científico británico y uno de los más grandes de la historia, no fue nombrado caballero (sir) o barón (lord)?

Pertenecía a la iglesia sandemaniana. Es una religión cristiana que no reconoce la autoridad religiosa del rey de Inglaterra (cabeza de la iglesia anglicana) y no pueden asistir a actos en los que hay oficios religiosos anglicanos.

5) ¿Qué gran científico de finales del siglo XIX no fue capaz de reconocer los “nuevos caminos” que tomaba la ciencia?

William Thomson (Lord Kelvin de Laggs). Creía que la naturaleza se explicaba con la física conocida en la época (leyes de Newton, leyes de Maxwell, ecuaciones de la termodinámica y de la mecánica estadística).

6) ¿Dónde y cuando se celebró el primer congreso internacional de química? ¿Qué jóvenes científicos acudieron al mismo y después cambiaron el curso de la química?

El congreso de Karlsruhe, en 1861. Para un post comentándolo, ver aquí. Asistieron Mendeleev, Meyer y Cannizzaro. La presencia de éste fue fundamental para “poner orden” en la definición de peso atómico y peso molecular y  los métodos para determinarlos.

7) ¿Cual ha sido el sueño más trascendental en la historia de la química? ¿Y la noche en vela (por insomnio) más fructífera?

El de Kekulé (estructura del benceno). El de Arrhenius (teoría del electrolito).

8) ¿Quién acuñó el término “ión”? ¿Quién acuño el término “mol”?

Faraday. Ostwald.

9) ¿Se puede “creer” en los iones y no en los “átomos”?

Aparentemente sí, como fue el caso de Ostwald, que durante una época prolongada de su época fue un defensor de la teoría del energismo (y, por lo tanto, opuesto a la teoría del atomismo). Junto a Arrhenius, Nernst y van’t Hoff, fue propulsor de la teoría del electrolito, que se fundamenta en la existencia de iones en disolución.

10) ¿Qué químico fundó la microbiología?

Louis Pasteur

11) ¿Cual es el origen de la química física? ¿Es química o es física?

Su origen se puede trazar al del invento de la pila por Volta. Un científico fundamental en estas primeras etapas fue Faraday y sus investigaciones en electroquímica. También fueron fundamentales las investigaciones de Bunsen y Kirchhoff en espectroscopía. Oficialmente el nacimiento de la química física se puede fijar con la fundación de la revista Zeitschrift für Physikalische Chemie, por Arrhenius, vant’Hoff y Ostwald, que fue su primer editor.

La química física está entre la química y la física. Sólo hay algunas diferencias de matiz entre la química física y la física química (o fisicoquímica), lo que se discutió en este post.

12) ¿Desde cuando existe la ciencia? ¿Desde cuando existe la química?

Ambos orígenes se pueden fijar hacia mitad del siglo XVIII.

13) ¿Quién fue la primera celebridad (en términos de “famoseo”) de la química?

Humphry Davy

14) ¿Quién descubrió el oxígeno? ¿Qué es un descubrimiento científico?

Lo descubrieron, independientemente y casi simultáneamente, Scheele y Priestley. Sin embargo, no identificaron su significado, lo que fue realizado por Lavoisier. Un descubrimiento científico se produce cuando el científico se da cuenta del descubrimiento.

15) ¿Por qué había tanta necesidad de encontrar un método industrial de síntesis de sosa (carbonato sódico)? ¿Y de amoniaco?

La sosa era fundamental en numerosas aplicaciones cotidianas a comienzos del siglo XIX; por ejemplo en las industrias del jabón y del vidrio. Se obtenía, de baja calidad, de cenizas de madera.

El amoniaco, junto a los nitratos, son las fuentes de nitrógeno asimilables por las plantas; por lo tanto, es fundamental para las plantaciones y, por tanto, para la producción de alimentos.

16) Según Liebig, ¿qué sustancia química es indicador de la riqueza de una nación?

El ácido sulfúrico.

17) ¿Qué sustancia química ha salvado más vidas en la historia de la humanidad? ¿Quién la descubrió?

La lejía (disolución acuosa de hipoclorito sódico). Fue preparado por primera vez por Berthollet; que reconoció su valor como agente decolorante (blanqueante), que fue extensamente empleado en la industria textil.

18) ¿Quién descubrió más elementos químicos? ¿Qué tres elementos químicos fueron descubiertos por españoles?

Seaborg, muchos elementos transuránidos. También hay que destacar a Ramsay, Klaproth, de Boisbaudran, Cleve y Davy.

El platino (de Ulloa), el vanadio (del Rio) y el wolframio o tungsteno (hermanos Elhuyar).

19) ¿Qué joven de 18 años revolucionó la química? ¿Qué relevancia tuvo su descubrimiento?

William Henry Perkin. Demostró que los colorantes se podían obtener por síntesis. Tuvo relevancia en el área de los colorantes y de los medicamentos; siendo el comienzo de la industria química fina.

20) ¿Cual fue la curiosa historia del descubrimiento del fósforo? ¿A quién se atribuye el descubrimiento?

Se buscaba la piedra filosofal. Fue descubierto en 1669 por Brand.

21) ¿Qué químico fundó la medicina molecular y la biomedicina?

Linus Pauling.

22) ¿Quién sentó las bases de la química agrícola?

Justus von Liebig.

23) ¿Qué metal, de uso común actualmente, llegó a ser tan valioso como los metales nobles? ¿Por qué el precio de este metal bajó de precio?

El aluminio. Aunque muy abundante en la corteza terrestre era muy costoso obtenerlo a partir de sus minerales (la bauxita, hidróxido de aluminio es su principal mena). El precio bajo con la aplicación industrial del método Hall-Hérault, a través de la electrolisis de alúmina, óxido de aluminio, que se obtiene de la bauxita.

24) ¿Sabes que el la teoría de la “fuerza vital”? ¿Cuando dejó de tener vigencia esta teoría?

La fuerza vital es una teoría que explicaba el origen, la estructura y propiedades distintas a las sustancias orgánicas frente a las de origen mineral.

Empezó a dejar de tener valor científico con la síntesis de la urea de Wöhler (1828) y, definitivamente, con la del ácido acético realizada por Kolbe (1847).

25) ¿Por qué la teoría del flogisto dominó la química durante un siglo?

Principalmente por el prestigio de su principal defensor, Bergman.

26) ¿Qué metal puro obtuvo el mismo químico que sintetizó urea por primera vez? ¿Quién era este químico? ¿Con qué otro químico de la época mantuvo una intensa correspondencia científica?

Aluminio. Wöhler. Liebig.

27) ¿Cual ha sido la evolución en la investigación en materiales energéticos?

La pólvora se conoce desde el comienzo de la edad media. La nitroglicerina fue descubierta por Sobero en 1846. Ese mismo año, Schönbein descubrió accidentalmente la nitrocelulosa (primera “pólvora” sin humo), pero aún muy inestable. Wilbranb descubrió el trinitrotolueno (TNT) en 1863. En 1867, Nobel inventó la dinamita, con lo que comienza la “era moderna” de los explosivos. Para más información sobre materiales energéticos, ver aquí.

28) ¿Qué alquimista fue un fiel seguidor de la “filosofía” de Lutero? ¿Qué aportó este alquimista a la historia de la ciencia?

Paracelso. La iatroquímica, precursora de la moderna química médica, que buscaba la curación usando sustancias alquimistas (naturales o ratifícales). Identificó la relación entre la dosis y el efecto biológico.

29) ¿Sabes la cronología de los descubrimiento de los elementos químicos?

En la conferencia indicada más arriba se expuso los elementos químicos descubiertos en cada época. La copia de la conferencia se puede descargar aquí.

30) ¿Qué químico fue el primero en reconocer el efecto invernadero? ¿Qué otras investigaciones realizó este científico?

Arrhenius. Entre otros temas, investigó también en electrolitos y conductividad eléctrica de disoluciones, cinética química e inmunoquímica

31) ¿Quién fue el “refundador” de la termodinámica? ¿Por qué su trabajo pasó desapercibido?

Gibbs. Fue profesor de matemáticas en la Universidad de Yale, lo que le supuso estar alejado de la escuela química importante en su época (la alemana); además la ciencia estadounidense no eras tan influyente como lo es actualmente.

32) ¿Qué otros acontecimientos químicos se pudieron celebrar en 2011? ¿Qué se pudo celebrar en 2012? ¿Qué se puede celebrar en 2013?

En 2011: centenario del Premio Nobel de Química a Marie Curie, 350 años de la publicación del libro El químico escéptico por Boyle, 200 años de la hipótesis de Avogadro, centenario del experimento de la lámina de oro de Rutherford, Marsden y Geiger, fundamental para conocer la estructura del átomo.

En 2012: 160 años del nacimiento de Ramsay, centenario del nacimiento de Seaborg, cincuentenario de la síntesis del primer compuesto de un gas noble (por Bartlett). Todos ellos relacionados con la Tabla Periódica.

En 2013: centenario del modelo atómico de Bohr.

33) ¿Quién sintetizó agua por primera vez?

Cavendish.

34) La protección de un animal permitió un desarrollo científico importantísimo en la industria cinematográfica ¿De qué animal hablamos? ¿Cual fue el material?

El elefante. Se buscaba un sustituto artificial para el marfil con el que se fabricaban las bolas de billar. Hyatt inventó un sustituto mezclando nitrocelulosa (ver pregunta 27) y alcanfor, que aparte de para fabricar bolas de billar, fue un precursor del celuloide, el material base para la fotografía y el cine.

Eratóstenes: medida del radio de La Tierra

Eratóstenes (276 a.C. en Cirene (Libia) – 194 a.C. en Alejandría)

Como otros sabios de su época, no se conformó con una rama del saber: Fue astrónomo, geógrafo, historiador, literato y matemático. Llegó a dirigir la biblioteca de Alejandría.

Sus obras matemáticas más importantes son: el Platonicus, obra hoy perdida y que trataba sobre las matemáticas subyacentes en la obra del filósofo Platón; y obras geométricas (también perdidas hoy) como Sobre las medidas y De la medida de La Tierra. A pesar de estas pérdidas tan lamentables, gran parte de su obra es recogida y comentada por matemáticos de los siglos posteriores, por lo cual ha podido en parte llegar hasta nuestros días.

No sólo hizo progresos matemáticos en la rama de la geometría; a él se debe la “criba de Eratóstenes”, un sistema para determinar números primos. Aparte de sus descubrimientos matemáticos, fue importante geógrafo y trazó un mapa del Nilo hasta Khartum, mostrando sus dos afluentes etíopes, y dando la primera explicación satisfactoria sobre las crecidas del Nilo. También exploró el actual Yemen. Diseñó un calendario con años bisiestos, compiló un pequeño catálogo estelar, etc. Como literato y filósofo, fue poeta y escribió tratados sobre Ética, algo muy del gusto griego…

Eratóstenes fue famoso sobre todo por ser el primero en calcular, en el s.III a.C., el radio de La Tierra. Partiendo de la idea de que la Tierra tiene forma esférica (algo de lo que se dudó en siglos posteriores) y que el Sol se encuentra tan alejado de ella que se puede considerar que los rayos solares llegan a la Tierra paralelos, Eratóstenes el día del solsticio de verano (21 de junio), a las doce de la mañana, midió, en Alejandría, con ayuda de una varilla colocada sobre el suelo, el ángulo de inclinación del Sol, que resultó ser 7,2°; es decir, 360º/50. Antes ya había comprobado que en la ciudad de Siena (actual Assuán, en que se construyó recientemente la gran presa de Assuán sobre el curso del río Nilo), en el mediodía del solsticio de verano los rayos del sol llegaban perpendicularmente, al observar que se podía ver el fondo de un pozo profundo. La distancia de Alejandría a Siena situada sobre el mismo meridiano era de 5000 estadios (1 estadio = 160 m). Entonces Eratóstenes pensó que dicha distancia sería igual a 1/50 de toda la circunferencia de la Tierra; por tanto, la circunferencia completa medía:

50 × 5.000 = 250.000 estadios = 250.000 × 160 m = 40.000 km

De donde el radio de la Tierra medía: R = 40.000 / 2π = 6.366,19 km.

Las actuales mediciones sobre el radio de la Tierra dan el valor de 6.378 km.

Según el historiador Cleomedes, para el cálculo del ángulo, Eratóstenes midió la sombra que el Sol proyectaba al mediodía del solsticio de verano, sobre un scaphium o gnomon.  Sea como fuere, Eratóstenes obtuvo una medida para la diferencia de latitud geográfica entre Siena y Alejandría de 1/50 parte de la circunferencia, es decir, unos 7º 12′.

Pero, para completar el cálculo necesitaba medir de la distancia lineal entre Siena y Alejandría, algo complicado en una época donde no había GPS. El método empleado depende de la fuente. En la mayoría de los casos se asegura que lo obtuvo de la distancia estimada por las caravanas de camellos que comerciaban entre ambas ciudades, aunque perfectamente pudo ser un dato que obtuvo de la propia biblioteca de Alejandría. En cualquier caso, estimó una distancia de 5000 “estadios”.

¿Y que es un “estadio”?. Pues una medida de longitud de la época, que como era habitual, su valor depende de quién lo definiera. Por ejemplo, los estadios egipcios eran de 157 metros, mientras que para los griegos eran de unos 174m.

Independientemente de esto, Eratóstenes obtuvo un valor para el radio de la circunferencia terrestre de unos 252000 estadios. Dependiendo del valor que se le dé finalmente a la unidad “estadio”, el resultado puede ser de una asombrosa precisión, incluso con un error menor del 1%, o algo menos exacto, con cerca de un 16% de error (el valor actual del radio medio de la Tierra es de 6371 Km.)

En cualquier caso el método empleado por Eratóstenes es un alarde ingenio y de sencillez, y una extraordinaria aplicación del método científico.

La figura del Oxímoron

Muerto viviente, silencio atronador y monstruo hermoso. Son tres ejemplos de oxímoron, una combinación de dos palabras que al juntarse cambian su significado individual.  Los políticos en sus discursos, los generales en sus arengas y los amantes en sus poemas han utilizado desde siempre las figuras retóricas para convencer, infundir valor o seducir. El poder de las palabras hábilmente combinadas se conoce desde la Grecia clásica

Oxímoron (del griego ὀξύμωρον, oxymoron, en latín contradictio in terminis) es una figura literaria que consiste en combinar dos expresiones de significado opuesto en una misma estructura, con el objetivo de generar un tercer concepto con un nuevo sentido.

El oxímoron funciona en un sentido metafórico ya que su significado literal resulta absurdo o incoherente. Por ejemplo: “Su obra está cubierta por una luminosa oscuridad” es un oxímoron que podría hacer referencia a un estilo artístico relevador. “La droga ofrece un placer doloroso” es otro oxímoron, en este caso, para hacer referencia a las sustancias químicas que pueden generar una sensación agradable momentánea, pero que causan serios problemas en el largo plazo.

Esta figura retórica permite ocultar una intención sarcástica bajo una expresión que, en apariencia, es absurda: “Un silencio atronador descendió desde la tribuna hasta la cancha y desconcertó a los jugadores”.

 En ocasiones, se dice que ciertas expresiones son oxímoron por una cuestión de juicio subjetivo. Ese es el caso de frases como “inteligencia militar” o “armas inteligentes”; hay quienes creen que la inteligencia no se aplica en el ámbito militar ya que no resultan racionales las técnicas o disciplinas que buscan la destrucción de otras personas.

Algunos oxímoron forman parte del lenguaje cotidiano como “casi siempre”, “apuesta segura”, “accidente afortunado” o “aldea global”: “Este programa lo veo casi siempre”, “Voy a invertir en ese banco, es una apuesta segura”, “Fue un accidente afortunado: sólo sufrió unos raspones”, “un instante eterno”…… Aquí tenemos un gran ejemplo:

 Definiendo el amor (Francisco Quevedo)

Es hielo abrasador, es fuego helado,
es herida que duele y no se siente,
es un soñado bien, un mal presente,
es un breve descanso muy cansado.

Es un descuido que nos da cuidado,
un cobarde con nombre de valiente,
un andar solitario entre la gente,
un amar solamente ser amado.

Es una libertad encarcelada,
que dura hasta el postrero parasismo,
enfermedad que crece si es curada.

Éste es el niño Amor, éste es tu abismo:
mirad cuál amistad tendrá con nada
el que en todo es contrario de sí mismo.

OXMORO~1